Etats-Unis: fuites sur des citernes de stockage de produits nucléaires

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Etats-Unis: fuites sur des citernes de stockage de produits nucléaires

La centrale nucléaire de Columbia, située sur le site nucléaire de Hanford, dans l’Etat de Washington, aux Etats-Unis © AFP/Archives Mark Ralston

WASHINGTON – (AFP) – Des fuites ont été détectées sur au moins six citernes de stockage souterraines contenant des déchets nucléaires dans l’Etat de Washington, dont les autorités ont demandé à l’Etat fédéral plus d’aide pour nettoyer le site.

Le gouverneur de cet Etat situé au nord-ouest des Etats-Unis, Jay Inslee, a déclaré que l’étendue des fuites sur le site d’enfouissement de Hanford, autrefois utilisé pour produire les bombes atomiques américaines, était « inquiétante ».

« Il n’y a pas de risques immédiats ou dans un futur proche pour la santé avec ces fuites que nous venons de découvrir. Elles sont situées à plus de 5 miles (environ 8 km) de la rivière Columbia », a déclaré M. Inslee après une rencontre avec le secrétaire américain à l’Energie, Steven Chu, vendredi dans la capitale Washington.

« Malgré tout, cette nouvelle est inquiétante pour tous les habitants de l’Etat », a-t-il ajouté.

Le gouverneur a noté que Steven Chu l’avait informé la semaine passée de fuites sur une cuve. Mais M. Chu a admis que son ministère n’avait pas analysé correctement les informations dont il disposait, qui auraient déjà pu montrer que d’autres cuves fuyaient.

« Cela soulève de sérieuses questions à propos des 149 cuves à simple coque qui contiennent des boues et des liquides radioactifs à Hanford », a ajouté Jay Inslee.

« Je pense que nous avons besoin de nouvelles procédures pour vider ces cuves vieillissantes, et j’ai été heureux d’entendre que le département de l’Energie examine de nouvelles possibilités pour accélérer le processus », a-t-il encore déclaré.

Le site nucléaire de Hanford est situé à environ 300 km au sud-est de Seattle. Il avait été à l’origine utilisé pour produire le plutonium utilisé dans les deux bombes nucléaires larguées sur le Japon en 1945, qui ont mis fin à la Seconde Guerre mondiale.

Par la suite la production nucléaire du site avait été augmentée durant la guerre froide, mais le dernier réacteur a été fermé en 1987. « La production d’armes nucléaires a laissé des déchets solides et liquides qui comportaient des risques pour l’environnement local », notamment la rivière Columbia, selon le site internet d’Hanford.

Les autorités fédérales et de l’Etat ont donc conclu un accord en 1989 pour nettoyer le site et ses 177 cuves.

Le groupe français Areva, associé à la gestion du site depuis 2008, a un décompte un peu différent et parle de 170 cuves contenant 200.000 m3 de déchets chimiques et radioactifs.

Le gouverneur Inslee a demandé aux autorités fédérales d’agir rapidement pour s’assurer que les contraintes budgétaires qui se profilent aux Etats-Unis ne remettent pas en question les mesures adoptées pour nettoyer le site.

Le Département de l’Energie (DoE) a de son côté confirmé des fuites sur six cuves.

« Il n’y a pas de risques immédiats pour la santé publique. Le Département travaille avec l’Etat de Washington et d’autres partenaires pour régler les problèmes relatifs à ces cuves », a déclaré Lindsey Geisler, une porte-parole du DoE, sans préciser la nature exacte des matières fuyant des cuves.

© AFP

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